EM – Critique : Will Smith règne dans ‘King Richard’, un drame de Vénus et Serena avec une rotation pointue

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« Gardez votre position ouverte. » Ces mots, ou une variante de ceux-ci, forment un refrain constant dans “King Richard”, le drame astucieux, astucieux et extrêmement satisfaisant de Reinaldo Marcus Green sur la formation d’une paire de superstars du tennis. À tous ceux qui écouteront (et à certains qui ne le feront pas), Richard Williams exige que ses jeunes filles Venus et Serena utilisent une technique de position ouverte, et non la position fermée privilégiée par la plupart des autres. C’est un gag de course astucieux, enraciné dans la vérité : Richard et son épouse de l’époque, Oracene, ont vraiment enseigné à leurs filles cette méthode, qui deviendra plus largement adoptée à la suite de leur renommée et de leur influence. Et parce que les drames sportifs et les biopics sont tous des métaphores ordonnées, c’est aussi une leçon : restez lâche. Restez flexible. Garde l’esprit ouvert.

Il s’agit certes de conseils précieux de la part de Richard, qui est de loin la personne la plus têtue et la plus fermée d’esprit du film et peut-être de la grande région de Los Angeles. Joué par un Will Smith exceptionnel, totalement engagé et parfois insupportable, Richard est une combinaison de parent d’hélicoptère, de publiciste personnel, de stratège de combat et de sergent instructeur, avec une manière désarmante et plaisante qui se double d’un instrument de persuasion. Courant dans la ville dans ses tenues d’entraîneur de tennis composées d’un short court et de chaussettes hautes, Richard cajole, insiste, argumente et refuse de prendre non pour une réponse. Mais malgré toute son énergie initialement débordante, il trahit parfois un épuisement hagard, les yeux lourds, comme s’il commençait à se lasser un peu de sa compagnie.

Les détails du rôle démesuré que Richard Williams a joué dans le succès de Vénus et Serena sont désormais bien connus : le plan exhaustif de plus de 70 pages qu’il a écrit pour eux ; les entraînements qu’il pleuve ou qu’il fasse beau sur les courts de tennis en béton fissuré de Compton ; sa décision qui a fait la une des journaux d’empêcher ses filles de participer aux tournois juniors ; ses interviews médiatiques d’auto-promotion sans vergogne ; son attitude mon chemin ou l’autoroute dans toutes les situations. Son plan a fonctionné, les titres de clôture nous rassurent, ce qui ne neutralise pas entièrement l’exaspération de son entreprise. Et la perspective paternaliste du « King Richard » – qui, comme son titre, critique et exalte à la fois son sujet – pourrait provoquer une irritation similaire. Vénus et Serena Williams ne méritent-elles pas leurs propres biopics ? Pourquoi un film sur deux athlètes qui changent la donne se concentre-t-il sur leur père ?

Pour « King Richard », Will Smith et Aunjanue Ellis offrent un regard nuancé sur la vie et l’amour des Noirs

“King Richard” met en vedette Will Smith et Aunjanue Ellis sur les pressions et la joie de représenter des icônes vivantes et de trouver la vérité émotionnelle de la relation de Richard et Oracene Williams.

Pour aborder la première question : bien sûr, si mériter est le mot. À quelques exceptions près, le biopic de célébrités a longtemps été l’éléphant blanc maladroit du cinéma hollywoodien, un véhicule pour des idées réductrices, une élévation en conserve, des usurpations d’identité médiocres et un culte des idoles non examiné. Les meilleurs ont tendance à aborder leurs sujets réels sous un angle plus oblique, mettant ce que le milieu de ce film m’oblige à appeler une tournure intéressante sur le matériel. Et même lorsqu’il retombe sur des rythmes familiers ou élimine des détails peu flatteurs (il convient de noter que Vénus, Serena et leur sœur Isha Price font partie des producteurs exécutifs), “King Richard”, assurément réalisé par Green à partir d’un scénario réfléchi et angulaire de Zach Baylin, n’est jamais inintéressant.

La raison en est, à certains égards, une réponse à la deuxième question : aucun film à moitié honnête ne pourrait se concentrer sur l’adolescente Vénus (Saniyya Sidney) et Serena (Demi Singleton) sans se concentrer également sur Richard. Pour le meilleur ou pour le pire, il était toujours là. Ainsi, d’ailleurs, étaient leur mère, Oracene (une superbe Aunjanue Ellis), et leurs demi-sœurs Yetunde, Isha et Lyndrea Price (interprétées respectivement par Mikayla LaShae Bartholomew, Daniele Lawson et Layla Crawford), avec qui elles formaient un unité inséparablement étanche. L’image emblématique du film est celle de Richard conduisant un bus Volkswagen branlant dans Los Angeles avec les cinq filles entassées à l’arrière, une image de solidarité familiale aussi touchante qu’amusante.

Mais leur voyage est tout sauf fluide, leur chemin tout sauf certain, malgré les protestations contraires de Richard. Passant de Compton à West Palm Beach, en Floride, en passant par Oakland, “King Richard” recrée avec amour l’apparence, la sensation et l’ambiance de compétition du monde du tennis du milieu des années 90. Green filme les matchs de tennis avec un panache vif et vivifiant (et avec les contributions énergisantes du directeur de la photographie Robert Elswit, de la monteuse Pamela Martin et du compositeur Kris Bowers). Des noms comme Jennifer Capriati, Arantxa Sanchez Vicario, John McEnroe et Pete Sampras flottent dans l’éther, et certains d’entre eux apparaissent dans des camées parfaits.

Incapable de se permettre un entraîneur qui pourrait pousser ses filles à ce niveau supérieur, Richard cherche quelqu’un qui sera suffisamment impressionné pour le faire gratuitement. Et les sœurs sont plus qu’impressionnantes. Vénus, la plus âgée des deux d’un an, attire l’attention dès le début, et le gagnant Sidney la joue avec une confiance tranquille et sans prétention qui n’empêche pas l’anxiété et l’excitation naturelles d’un adolescent. En peu de temps, elle est entraînée par des personnes célèbres comme Paul Cohen (Tony Goldwyn) et Rick Macci (Jon Bernthal), que Richard exaspère tôt et souvent avec son attitude de père qui sait le mieux. Vous ne pouvez pas vous empêcher de ressentir les deux entraîneurs, en particulier Rick, que Bernthal rend si aimable dans sa frustration aidez-moi-vous-aider.

Mais vous ne pouvez pas non plus vous empêcher de voir le point de vue de Richard et d’apprécier les points plus importants qu’il soulève. Il sait que les chemins vers le rêve américain sont moins nombreux et les enjeux de chaque décision plus élevés, pour deux filles noires en compétition dans un country-club à prédominance blanche et riche. (Il sait également qu’il s’agit à la fois d’un obstacle et d’une opportunité.) Et son rejet du conseil unique des entraîneurs – il insiste sur le fait que l’éducation de ses filles, pas leur tennis, passe en premier – est né d’un instinct de protection que peu de ses camarades parents de tennis ont dû endurer.

D’une manière qui fait écho à son excellent premier long métrage, “Monstres et hommes”, Green suit subtilement les effets d’entraînement sociaux et psychologiques du crime dans une communauté vulnérable. Dans le regard blasé et la posture méfiante de Smith, vous voyez des années d’exposition à la violence occasionnelle, des attaques d’hommes blancs racistes qu’il a endurées dans son enfance au harcèlement des gangs qui perturbe les pratiques Compton de Venus et Serena. (Le tournage fatal de Yetunde Price en 2003 n’est pas préfiguré pendant le film ni mentionné à la fin, mais il y a quelque chose à propos de l’attention aimante que la caméra lui accorde et de la fierté rayonnante de ses parents pour sa célébrité académique, qui ressemble à un hommage à sa mémoire.)

Et ainsi, comme un bon joueur de tennis lui-même, Richard déstabilise tout le monde, y compris le public. Presque chaque pas en avant, chaque étape importante, provoque un renversement soudain de stratégie qui, selon lui, faisait partie de son plan depuis le début. Compétitif en diable, il exhorte néanmoins ses filles à une humilité sans faille, même en privé, ce qui est un défi une fois qu’elles commencent à gagner à gauche et à droite. Il est dur avec ses enfants, mais il sait que la dureté n’est pas la même chose que la méchanceté ; leurs interactions parent-enfant sont un modèle de fonctionnalité et de compréhension, contrairement à la rage frisant l’abus que nous voyons d’autres parents de tennis s’adresser à leurs enfants.

Ce qui ne veut pas dire que la famille est toujours d’accord. Vénus et Serena ne disent pas souvent grand-chose, du moins pas avec des mots – leur athlétisme féroce sur le terrain en parle beaucoup – mais le traitement de deuxième manche de Serena est dûment reconnu, tout comme leur mélange unique de camaraderie fraternelle et future compétitivité du Grand Chelem. Et l’adversaire le plus redoutable de Richard, sans surprise, est Oracene, joué par Ellis avec une franchise émotionnelle terre-à-terre qui vous maintient à ses côtés du début à la fin. Elle repousse l’arrogance de Richard et ses proclamations les plus extrêmes, affirmant sa propre main forte et ferme dans l’éducation de ses filles, y compris le perfectionnement de leurs compétences au tennis. Et Ellis elle-même est très proche de transcender les paramètres du rôle de femme de soutien qui lui a été confié, un cliché que le film rajeunit sans complètement esquiver.

Le monologue le plus percutant d’Oracène fait quelques références sommaires aux infidélités passées de Richard et à d’autres enfants, préfigurant leur divorce et suggérant brièvement le portrait le plus émotionnellement honnête et compliqué de la discorde conjugale qu’aurait pu être le «roi Richard». Pourtant, ce que nous voyons à l’écran est à la fois déchiqueté et inhabituellement réfléchi, un drame familial captivant qui se double d’une refonte profonde de la façon dont une famille fonctionne dans les sphères qui se chevauchent et souvent autoritaires de la race, de la classe, du sport et de la célébrité. Il culmine, comme il se doit, avec un sacré match, mais les volées les plus furieuses du film sont rhétoriques, psychologiques et, enfin, émotionnelles. L’histoire de Vénus et Serena Williams est à l’épreuve des spoilers, ce qui ne veut pas dire qu’elle ne vous ouvrira pas.

Cote : PG-13, pour un peu de violence, un langage grossier, une référence sexuelle et de brèves références à la drogue Quand : Commence le 19 novembre Où : Large diffusion ; également en streaming sur HBO Max Durée : 2 heures, 18 minutes

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