EM – DART, la mission kamikaze de la NASA pour dévier un astéroïde – rapport du narrateur

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Défis.fr

24 novembre 2021 à 8h04

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En projetant un navire à 15 000 mph contre un astéroïde, l’agence américaine espère modifier sa trajectoire. Et ainsi aider l’humanité à se protéger d’une éventuelle collision à l’avenir.

C’est un scénario digne d’Hollywood, mais bien réel. La Nasa a lancé mardi soir une mission inédite : en projetant un navire à 15 000 mph sur un astéroïde, elle espère changer sa trajectoire et ainsi aider l’humanité à éviter une éventuelle collision dans le futur Protect. La mission, appelée DART, a commencé le 23 novembre à 22 h 21, heure locale de Vandenberg, en Californie, à bord d’une fusée SpaceX Falcon 9 de la NASA après le lancement.

Quelques heures avant le lancement, SpaceX a signalé que les conditions météorologiques restaient favorables pour un démarrage ponctuel. Ce test “sera historique”, a déclaré Tom Statler, un scientifique de la NASA participant à la mission, lors d’une conférence de presse. « Pour la première fois, l’humanité va changer le mouvement d’un corps céleste naturel dans l’espace. » Il ne s’agit que d’une répétition générale, l’astéroïde cible ne constituant en aucun cas une menace pour la Terre. Mais l’objectif est pris très au sérieux par l’agence spatiale américaine. Il répertorie actuellement un peu plus de 27 500 astéroïdes géocroiseurs de toutes tailles et “aucun d’entre eux ne constituera une menace pour les cent prochaines années”, assure Thomas Zurbuchen, directeur des missions scientifiques à la NASA.

Cependant, les experts estiment qu’ils Seuls 40 % des astéroïdes mesurent 140 mètres ou plus, ce qui peut dévaster une région entière, dont la plupart n’ont pas encore été découverts. L’idée est donc de développer une technologie pour s’en protéger en cas de menace future : le navire de la mission est plus petit qu’une voiture, flanqué de deux longs panneaux solaires. Il devrait frapper un astéroïde de la taille d’un terrain de football (environ 160 mètres de diamètre) à l’automne prochain, dans une dizaine de mois, qui sera alors à onze millions de kilomètres de la Terre.

L’astéroïde s’appelle Dimorphos et est en fait une lune en orbite autour d’un plus gros astéroïde appelé Didymos (780 mètres de diamètre). Il faut actuellement à Dimorphos 11 heures et 55 minutes pour orbiter autour du gros astéroïde. Les scientifiques s’attendent à ce que son orbite se raccourcisse d’environ 10 minutes. “C’est un très petit changement, mais cela pourrait être tout ce dont nous avons besoin pour dévier un astéroïde entrant en collision avec la Terre, si jamais nous devions le faire, à condition que nous ayons repéré cet astéroïde suffisamment tôt”, a expliqué Tom Statler. L’effet exact de l’impact n’est pas encore connu, car il dépend notamment de la composition de l’astéroïde.

Les scientifiques veulent déterminer ce changement exact de trajectoire de vol, qui est ensuite mesuré avec des télescopes depuis la Terre. Les résultats sont utilisés dans les calculs pour définir à l’avenir quelle masse doit être projetée sur un type particulier d’astéroïde afin de provoquer une déviation suffisante.

Est-ce que Dimorphos est constitué de roches solides ou poreuses ? Les scientifiques ne le savent pas et l’astéroïde n’apparaîtra sur les images envoyées par le navire qu’une heure avant la collision. Sa forme, ronde ou oblongue, ne se précise que 2 minutes à l’avance. Puis l’explosion et le silence radio.Les images suivantes proviennent d’un petit satellite développé par l’agence spatiale italienne. Il est libéré du navire principal dix jours avant l’impact.

Trois minutes après la collision, il survolera Dimorphos pour observer les effets du choc et, avec un peu de chance, le cratère en surface. L’orbite du grand astéroïde Didymos autour du soleil pourrait également être légèrement modifiée en raison de la relation gravitationnelle avec sa lune. Mais si peu que le changement ne peut pas être mesuré. Il n’y a donc aucune chance que l’astéroïde se retrouve sur une nouvelle trajectoire potentiellement dangereuse pour la planète bleue.

Le coût total de la mission – la première mission interplanétaire lancée par la société d’Elon Musk pour la NASA – est de 330 millions de dollars. D’autres techniques sont envisagées pour dévier un astéroïde. Par exemple, en faisant une explosion nucléaire à proximité de l’un d’eux pour ne pas le détruire, mais pour dévier sa trajectoire par ricochets. La force gravitationnelle d’un vaisseau qui vole longtemps près d’un astéroïde pourrait également être utilisée. La technique testée ici, connue sous le nom de frappe cinétique, est de loin la plus sophistiquée. Tant qu’il fait ses preuves dans ce test.

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