EM – Les constructeurs automobiles sont les nouveaux acteurs de la course à la maîtrise des métaux

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Après des décennies d’amélioration des réseaux d’approvisionnement mondiaux juste à temps, les constructeurs automobiles reviennent au principe fondateur d’autosuffisance de Ford.

Le complexe emblématique de Ford, River Rouge, à Dearborn, dans le Michigan, fabriquait son propre fer et son acier, approvisionnés par des cargos de la société à partir de ses propres mines de minerai de fer et de charbon à coke du Michigan et du Kentucky.

La Première Guerre mondiale avait créé des pénuries de matériel et perturbé la logistique. La réponse de Ford a été de s’approprier entièrement la chaîne d’approvisionnement automobile, de la mine au produit.

Les constructeurs automobiles sont confrontés aux mêmes problèmes aujourd’hui, aggravés par la nécessité de passer à l’électrique, ce qui signifie créer de toutes nouvelles chaînes d’approvisionnement métalliques.

Alors que Ford s’inquiétait du minerai de fer et du caoutchouc, ses successeurs luttent contre les pénuries d’approvisionnement et la flambée des prix des principaux intrants de batterie tels que le lithium, le nickel et le cobalt.

Si les prix “insensés” du lithium persistent, a tweeté le PDG de Tesla, Elon Musk, l’entreprise “pourrait devoir se lancer dans l’extraction et le raffinage directement à grande échelle”.

Tesla s’est engagé plus tôt cette année en tant que principal client d’un projet de mine de nickel dans le nord du Minnesota.

Le PDG de Ford Motors, Jim Farley, a récemment déclaré : « La chose la plus importante est que nous nous intégrons verticalement. L’entreprise entend reprendre le contrôle de ses chaînes d’approvisionnement “jusqu’aux mines”.

Le problème auquel sont confrontées toutes les entreprises automobiles est la flambée du coût des batteries lithium-ion, qui en a forcé de nombreuses, dont Tesla, à augmenter les prix des véhicules électriques (VE).

Les coûts des batteries étaient auparavant sur une tendance à la baisse à long terme grâce à des améliorations techniques progressives. Le revirement soudain des prix des véhicules électriques menace l’objectif collectif d’atteindre la parité des prix avec les moteurs à combustion interne.

Le prix du cobalt a presque triplé depuis le début de 2021. Le nickel est devenu si sauvage en mars que la London Metal Exchange a dû suspendre ses échanges.

Les fabricants de batteries ont réagi en utilisant davantage la chimie lithium-fer-phosphate, qui n’utilise ni cobalt ni nickel, mais cela n’a servi qu’à resserrer le marché du lithium lui-même, les prix au comptant ayant doublé depuis le début de l’année.

Les métaux représentaient 40 % des coûts des batteries en 2015, un ratio qui est passé à 80 % cette année, selon le cabinet de conseil Benchmark Minerals.

Les prix peuvent perdre une partie de leur chaleur récente, mais rares sont ceux qui s’attendent à un retour complet aux fourchettes de négociation inférieures précédentes.

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Les constructeurs automobiles sont les nouveaux acteurs de la course pour contrôler les métaux
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