EM – NASA : voler face à Armageddon

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La mission DART de rediriger un astéroïde est un reproche inspirant au fatalisme de notre temps.

Depuis les temps anciens, le pouvoir de mettre les corps célestes en mouvement a été attribué aux dieux, et non à l’humanité. Jusqu’à présent, c’est.

Aux premières heures de mercredi matin, une fusée Falcon 9 a décollé de la base de Vandenberg Space Force en Californie. C’était la dernière tentative audacieuse de l’humanité d’assumer le manteau auparavant réservé uniquement aux dieux.

Le lancement faisait partie de la mission DART (Double Asteroid Redirection Test) de la NASA. Il s’agit d’une tentative d’utiliser un vaisseau spatial pour modifier la trajectoire d’un astéroïde dans l’espace, dans le but d’empêcher de futures collisions potentielles entre la Terre et les objets dits géocroiseurs (NEO).

Un astéroïde s’écrasant sur notre planète est à la base de dizaines d’intrigues de science-fiction. Celles-ci remontent aux premiers jours de la guerre froide, lorsque l’astéroïde servait de métaphore pratique pour les attaques des missiles nucléaires russes.

En 1998, l’intrigue de l’astéroïde a formé la base de deux superproductions estivales. À Armageddon, une équipe dirigée par Bruce Willis est appelée pour sauver la planète en forant dans un astéroïde pour le briser avant qu’il ne frappe la Terre. Et dans Deep Impact, qui a intégré l’expression « événement au niveau de l’extinction » dans la conscience populaire, un groupe d’astronautes essaie d’utiliser des missiles nucléaires pour faire dévier une comète de sa trajectoire. Alerte spoiler : les héros n’arrivent qu’à diviser l’astéroïde en deux et les deux frappent toujours la Terre.

Aussi farfelues que puissent paraître ces représentations hollywoodiennes, les scientifiques sont véritablement préoccupés par les effets potentiels d’une frappe d’astéroïde. On pense maintenant que le cratère Chicxulub de 90 milles de large, découvert sous la péninsule du Yucatán au Mexique à la fin des années 1970, a été causé par l’impact d’un gros astéroïde. Les scientifiques estiment qu’il aurait pu frapper avec jusqu’à 10 milliards de fois l’énergie de la bombe atomique qui a détruit Hiroshima en 1945.

Des études suggèrent que l’événement s’est produit à la fin du Crétacé, il y a environ 67 millions d’années. Grâce aux preuves des archives fossiles, on pense maintenant que l’impact a provoqué de profonds changements écologiques. En effet, les retombées de l’explosion, qui auraient bloqué la lumière du soleil à travers le monde, auraient conduit à l’extinction massive de la vie, y compris des dinosaures. Cette théorie a influencé la modélisation climatique sur laquelle les écologistes d’aujourd’hui s’appuient pour prédire une catastrophe écologique incontrôlée.

La menace d’impact potentiel des objets géocroiseurs a incité la NASA à mettre en place le Bureau de coordination de la défense planétaire (PDCO) en 2016. Il est chargé de suivre les trajectoires des vagabonds célestes avec un degré de précision très élevé, et de prédire les heures auxquelles leurs orbites pourraient croise celui de la Terre. Il peut donc évaluer le niveau de risque posé par les objets géocroiseurs.

La sonde DART est le dernier projet du PDCO. Il se dirige vers une paire d’astéroïdes appelés Didymos et Dimorphos, qui gravitent l’un autour de l’autre dans ce qu’on appelle un système binaire. Le système ne présente aucune menace d’impact pour la Terre, mais sa taille en fait un bon terrain d’essai pour la mission DART.

Dimorphos est un petit astéroïde d’à peine 170 mètres de diamètre mais pesant cinq millions de tonnes. DART, qui est à peu près aussi gros qu’une camionnette Transit et pèse à peu près autant qu’un piano à queue, est programmé pour s’écraser sur l’astéroïde à une vitesse de quatre milles par seconde en septembre 2022.

La NASA prédit que la collision devrait modifier la vitesse de Dimorphos de 0,4 mm par seconde, ce qui modifiera la trajectoire de l’astéroïde dans l’espace. La NASA espère qu’une mission similaire pourra un jour être utilisée pour changer le cours d’un rocher qui constitue vraiment une menace pour nous.

La mission DART fait vraiment partie des rêves de science-fiction des adolescents. Il utilise une technologie produite par le fournisseur commercial de logistique spatiale SpaceX. Il y a moins d’un demi-siècle, une telle phrase aurait sonné comme de la pure fantaisie.

Surtout, c’est un reproche important à l’humeur apocalyptique de notre temps. Le gouvernement, les médias, les scientifiques et les groupes de pression émettent des avertissements quotidiens sur la menace posée à l’existence humaine par les maladies, les inondations, les tempêtes et la chaleur torride. Tous sont présentés comme inévitables.

Pourtant, la grande histoire de la science ne devrait pas être celle d’avertissements terribles de cataclysme, comme les prédictions de Sir David King selon lesquelles nous avons quatre ans pour empêcher une catastrophe climatique irréversible. Une telle prophétie est plus adaptée à la religion qu’à la science.

Dieu merci, alors, pour l’ingéniosité et la vision des boffins derrière DART. Dans une situation où d’autres auraient pu prévoir la destruction inévitable de la vie sur Terre par un astéroïde errant, l’équipe DART a montré que les humains ont le courage d’atteindre ces pierres cosmiques et de les jeter hors de danger.

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