EM – Qu’est-ce que cela signifie que les requins du Groenland pourraient vivre des centaines d’années ?

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Il y a environ 15 ans, lors d’une expédition de pêche au large de la côte ouest du Groenland, le biologiste marin danois John Steffensen a repéré un chasseur local dans un petit bateau. Un grand requin volumineux gris terne pendait au bord du bateau. « Je me suis dit : « Wow, je n’ai jamais vu de requin du Groenland auparavant » », dit Steffensen, qui a ensuite dit au capitaine de son propre navire qu’il aimerait en attraper un un jour. “Et le capitaine de notre bateau, il se moquait de moi.”

Pourquoi, le capitaine a dû se demander, quelqu’un voudrait-il attraper un requin du Groenland ? Tout d’abord, dit-il, on ne devrait jamais, jamais, manger leur viande ; non seulement c’est nauséabond, mais cela peut être toxique. (Bien qu’il puisse être fermenté pour faire du célèbre hakarl islandais, un plat qui est sûr à manger mais certainement pas pour les âmes sensibles, dit-on.) état de frénésie sauvage et incontrôlée. Le capitaine a également fait remarquer avec désinvolture que les requins du Groenland sont censés vivre extrêmement longtemps.

C’est cette dernière déclaration qui a vraiment piqué la curiosité de Steffensen. De retour au Danemark, où il est professeur à l’Université de Copenhague, il a parcouru la littérature scientifique. Il est tombé sur une étude de suivi de la taille des requins sur des décennies, et la taille et l’âge sont étroitement corrélés chez les poissons. L’étude a montré que l’un des requins a grandi d’environ trois pouces en 16 ans. “Si les requins grandissent d’un demi-centimètre par an et qu’ils peuvent atteindre cinq mètres [15 pieds] ou plus, il ne faut pas beaucoup de maths pour calculer qu’ils sont probablement très vieux.” À l’époque, il estimait qu’ils pouvaient avoir jusqu’à 200 ans.

C’était la première étape de ce qui s’est transformé en un travail de détective scientifique remarquable qui a abouti à une étude qui postule que les requins du Groenland pourraient être l’espèce vertébrée la plus longue au monde, dépassant la baleine boréale, les poissons koi et la tortue des Galapagos. Cela a également déclenché une constellation de recherches sur notre compréhension actuelle de la longévité, ainsi que sur la survie continue de cette espèce énigmatique – et carrément étrange.

À première vue, les requins du Groenland sont étranges, mais peut-être banals. Ils sont lents, mal proportionnés et ont souvent de longs parasites rosâtres qui pendent de leurs yeux. Ils se livrent à un comportement cannibale et plongent à plus d’un mile de profondeur et peuvent errer de l’océan Atlantique Nord glacial au doux golfe du Mexique.

Dans la première moitié du 20e siècle, les requins du Groenland étaient chassés commercialement pour leur foie riche en pétrole, à hauteur de centaines de milliers d’animaux par an. Aujourd’hui, les pêcheurs de leur terre homonyme les trouvent gênants, car ils se nourrissent de précieux flétan et peuvent s’emmêler dans les filets. S’ils ne trouvent pas d’issue, ils peuvent finir par endommager l’équipement sur le pont et doivent être tués. « [Ils] détestent absolument ces requins », déclare Steffensen. Pendant des décennies, les villes de la grande île ont offert des primes aux cœurs de requins du Groenland, en partie pour aider à compenser le coût des dommages qu’ils peuvent causer. Rien qu’en 1984, environ 5 000 ont été collectés, pour environ 50 $ chacun. Aujourd’hui, ils n’atteignent qu’un cinquième de ce prix, mais l’hostilité n’est pas écartée.

C’est pourquoi le capitaine de pêche de Steffensen était si déconcerté, mais cela n’a pas émoussé l’intérêt de Steffensen, en particulier dans les rumeurs d’une longévité extrême. Mais comment le savoir avec certitude ? Il a essayé de scanner une vertèbre à l’hôpital local pour des signes d’anneaux de croissance sans succès. Il a ensuite consulté Jan Heinemeier, un physicien à la retraite de l’université danoise d’Aarhus et un expert renommé en datation au radiocarbone. Heinemeier lui a expliqué que la datation des vertèbres de requin ne montrerait que depuis combien de temps un requin est mort, pas quand il est né. Mais Heinemeier a eu une autre idée. Qu’en est-il des lentilles oculaires ?

Contrairement à la plupart des tissus, qui produisent de nouvelles cellules, les cristallins sont produits à la naissance et restent exceptionnellement stables, de sorte que les protéines cristallines du cristallin pourraient être soumises à une datation au carbone. En fait, Heinemeier avait utilisé cette approche exacte dans l’enquête sur une affaire de meurtre d’enfant en Allemagne en 2008.

Julius Nielsen, alors doctorant et maintenant scientifique à l’Institut des ressources naturelles du Groenland, a aidé à diriger l’étude et a eu accès aux restes de 28 requins femelles du Groenland capturés par des pêcheurs locaux, mesurant entre trois et 15 pieds de long. Suivant la technique de Heinemeier, ils ont extrait les yeux, pelé leurs couches externes et gratté les lentilles. “Leurs globes oculaires ont à peu près la taille d’une orange”, explique Steffensen, ajoutant qu’à ce moment-là, il en avait dans son propre congélateur. “Et votre lentille oculaire est construite presque comme un oignon : elle est superposée à l’extérieur, mais au milieu vous avez le noyau, et le noyau a le carbone d’origine.”

Les résultats étaient étonnants, indiquant que les requins du Groenland pouvaient vivre entre 272 et 512 ans. Il pourrait y avoir des requins du Groenland vivants aujourd’hui, suggèrent les résultats, qui sont nés à la Renaissance. « Je pense que notre première réponse a été : « Qu’avons-nous fait de mal ? Non, je veux dire, sérieusement, vous venez avec ce nombre, et vous pensez :« Putain de merde, nous avons fait quelque chose de mal », dit Peter Bushnell , un biologiste de l’Université d’Indiana à South Bend qui a travaillé en étroite collaboration avec Steffensen et a dirigé l’analyse.

Parmi les subtilités qu’ils ont observées, il y a le fait que les requins plus gros et plus âgés grandissent à un rythme exponentiellement plus lent que les jeunes. Ainsi, parmi les plus grands requins, une différence de seulement quatre pouces pourrait représenter plusieurs décennies de vie. Le plus gros requin de l’étude mesurait plus de 16 pieds de long. Steffensen savait par expérience personnelle que les requins du Groenland pouvaient atteindre 18 pieds. Ce couple de pieds pourrait représenter quelques siècles de plus. Pour être juste, Bushnell et Steffensen ne manqueront pas de dire que ce type d’extrapolation s’accompagne d’un degré élevé d’incertitude.

Mais si ces requins vivent effectivement des siècles, cela « soulève toutes sortes de questions différentes sur les cellules et la fonction cardiovasculaire, les tissus cardiaques et les vaisseaux sanguins, et, vous savez, tout », dit Bushnell. « Comment quelque chose vit-il si longtemps ? »

Après que Steffensen et ses collègues ont publié leurs découvertes dans Science en 2016, ce requin effrayant et cadavérique est devenu une sensation. Les scientifiques du monde entier se sont précipités pour percer le secret de cette longévité. Holly Shiels, maître de conférences en physiologie animale à l’Université de Manchester, s’est concentrée sur leurs cœurs, qui ont à peu près la taille d’une petite pastèque. Elle explique que les requins du Groenland peuvent avoir un système particulièrement sophistiqué pour réparer l’ADN endommagé.

“Le noyau [cellule] de ce qui est potentiellement un [requin du Groenland] âgé de 200 ans ressemble à ce que nous pourrions penser en tant qu’adolescent en termes de mammifères”, dit-elle. “Ce que nous pensons qui pourrait se produire, c’est que ce ne sont que des cœurs qui se renouvellent continuellement.”

Un autre scientifique, David Costantini, écologiste de la conservation affilié au Muséum d’histoire naturelle de Paris, en France, s’est concentré sur le stress oxydatif dans le sang et les muscles des requins du Groenland. Kim Praebel, de l’Université arctique de Norvège, recherche des gènes liés au système immunitaire. “Je veux dire, si vous êtes capable de vivre pendant trois ou quatre cents ans ou quoi que ce soit, vous devrez également éviter de tomber malade”, dit-il. “Je pense juste que c’est logique.”

Bushnell trouve ce travail intéressant mais intrinsèquement trompeur. La génétique joue certainement un rôle, dit-il, mais les facteurs les plus importants sont le mode de vie et l’environnement. Les requins du Groenland sont de grandes créatures des grands fonds qui ont évolué pour vivre dans des températures glaciales, ce qui ralentit leur métabolisme. Leurs mouvements langoureux et leur capacité ascétique à vivre d’un seul phoque pendant près d’un an montrent qu’ils sont très économes en énergie. Et, surtout, les requins du Groenland n’ont pas de prédateurs, à l’exception parfois les uns des autres. « Pour vivre si longtemps, il faudrait vivre comme un requin du Groenland, et cela n’a tout simplement aucun sens », dit-il.

Mais il y a un côté sombre à la longévité : une période prolongée de maturation sexuelle. Les animaux qui vivent lentement se reproduisent lentement. Cela peut prendre environ 150 ans pour qu’ils deviennent sexuellement matures, donc toutes les prises accessoires dans l’industrie de la pêche signifient que beaucoup de requins meurent avant de mettre bas.

Une étude récente menée par Nielsen a estimé que les requins du Groenland peuvent produire plus de 200 petits par gestation, jusqu’à 20 fois plus qu’on ne le pensait auparavant. Ainsi, bien qu’ils puissent compenser la difficulté d’une maturité sexuelle retardée en ayant des centaines de petits à la fois, cela suggère également que la survie de l’espèce peut reposer sur une population limitée de femelles séculaires et exceptionnellement fertiles, explique Nielsen. S’ils partent, l’espèce entière pourrait être en péril.

Selon Brendal Townsend, chercheur sur les requins à l’Université Dalhousie en Nouvelle-Écosse, même si les prises accessoires régulières donnent l’impression que les requins du Groenland sont abondants, ils pourraient encore être au bord de l’effondrement. Ce ne serait pas la première fois. La même chose est arrivée à la morue du nord-ouest de l’Atlantique dans les années 1990.

Lorsque Steffensen a commencé à étudier les requins du Groenland, la longévité était sa seule question. Mais alors qu’il creusait plus profondément, ces questions semblent s’être multipliées, engendrant des paradoxes en cours de route. Ce sont des requins prédateurs, mais ils sont langoureux et lents. Ils sont commercialement inutiles, mais ils pourraient contenir un secret pour une durée de vie plus longue. Ils sont partout où les pêcheurs regardent. Et pourtant, ils sont peut-être sur le point de disparaître.

Quelques années après cette rencontre sur le bateau de pêche, Steffensen est revenu rendre compte au capitaine qui a d’abord attisé son intérêt pour les requins du Groenland.

“Tu avais raison! Ils sont très vieux », a-t-il déclaré. « Comment saviez-vous ? Qui te l’a dit?”

« Oh, je t’ai déjà dit ça ? » répondit le capitaine. « J’avais oublié. Mais nous le savons juste.

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Qu’est-ce que cela signifie Que les requins du Groenland pourraient vivre des centaines d’années ?
Les requins du Groenland peuvent-ils améliorer la longévité humaine ?

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